Van ‘Two crazy guys from Holland’ tot de Two Rivers Marathon

Op 10 februari 2019 vindt in en rond Zaltbommel de Two Rivers Marathon plaats. En ondanks het feit dat het alweer de vierde editie wordt, weet nog lang niet iedereen van het ontstaan van het hardloopevenement.

Martin van Hemert van onze mediapartner Het Kontakt wilde er meer over weten en publiceerde onderstaand artikel.

Met een jaloersmakende bevlogenheid vertelt Marco van Leeuwen over zijn passie: het hardlopen. En dan in het bijzonder natuurlijk de Two Rivers Marathon. Als mede-initiatiefnemer weet hij maar al te goed hoe iets wat als een lolletje is begonnen, kan uitgroeien tot een hardloopevenement dat dit jaar hoogstwaarschijnlijk 800 deelnemers naar de Bommelerwaard trekt. Deelnemers uit alle provincies van Nederland, maar ook internationale hardlopers hebben de Two Rivers Marathon inmiddels weten te vinden, vertelt Van Leeuwen vol trots: “Tussen de 15 en 20 procent van de deelnemers komt uit het buitenland. We hebben lopers uit landen zoals België, Luxemburg, Duitsland, Tsjechië en Rusland, maar ook China, Zuid-Afrika en het Amerikaanse Fort Lauderdale zijn vertegenwoordigd. Tja, het is allemaal een stuk groter geworden dan we van tevoren hadden verwacht”, geeft Van Leeuwen met gevoel voor understatement toe.

Dat idee ontstond zo’n vijf jaar geleden, toen Van Leeuwen samen met Ed Kooijman het plan bedacht om samen te gaan deelnemen aan de Two Oceans Marathon: een wedstrijd die in Zuid-Afrika plaatsvindt. De twee doorgewinterde hardlopers (Van Leeuwen liep eerder al de marathons van onder meer New York, Parijs, Londen en Berlijn) hadden het idee om tegelijkertijd een shirtjesruil tussen Nederland en Zuid-Afrika op te zetten. Het blijkt een doorslaand succes. Het initiatief werd in Zuid-Afrika opgepikt door een enthousiaste sportpresentator van SABC, de landelijke zender van Zuid-Afrika en binnen de kortste keren zijn Van Leeuwen en Kooijman als de ’Two crazy guys from Holland’ wijd en zijd bekend. “In een week tijd hebben we daar een ontzettend breed netwerk opgebouwd. In het vliegtuig terug naar Nederland bedachten we; ‘daar moeten we iets mee’.”

Dat ‘iets’ krijgt vorm en leidt uiteindelijk tot het organiseren van hardloopreizen naar Zuid-Afrika. Een interessant initiatief, wat direct al veel animo oplevert. Om niet helemaal onbeslagen ten ijs te komen, besluiten Kooijman en Van Leeuwen om een trainingsrondje op te zetten; een marathon tussen de rivieren de Waal en de Maas, als speelse verwijzing naar de Two Oceans Marathon.

Vijf jaar later is het veredelde trainingsrondje een echte marathon geworden, die zelfs als ‘qualifier’ voor de Two Oceans Marathon dient. Het koppel enthousiastelingen is uitgegroeid tot een volwaardige twaalfkoppige organisatie. En waar men in de eerste jaren nog startte en finishte op het terrein tussen De Poorterij en de Stadsbrouwerij, is dat tijdens de aanstaande editie niet meer het geval. De finish vindt dit keer namelijk plaats in de binnenstad van Zaltbommel. En dat kan ook niet anders, aangezien de inschrijflimiet verdubbeld is ten opzichte van een jaar geleden. Een flinke uitdaging, beseft Van Leeuwen: “Qua aantal finishers komen we in 2019 met stip in de top-tien van marathons in Nederland. Daarmee staan we in een mooi rijtje. Het is ieder jaar weer een beetje aftasten, maar we denken wel dat we dit aankunnen. Ons voornaamste doel is een marathon neerzetten waarbij iedereen blij naar huis gaat. We willen de mensen een positieve vibe meegeven.”

Martin van Hemert